Digitalt gjort riktig – og rimelig!

QNKTC

OAS-medlem Børge Strand-Bergesen har gjort det igjen. Etter å ha konstruert en høyst vellydende CD-spiller, lanserer han nå USB DAC-en QNKTC AB-1.2 med svært god lydkvalitet – til under tusenlappen!


Av Egil Erlandsen

Det virket uunngåelig, likevel nølte jeg i det lengste. Hvorfor skulle jeg spille musikk via PC-en, når jeg allerede hadde mengder av CD-er og LP-er – og utmerket utstyr til å spille dem på? Enda et nytt format, orket jeg det?

Fest med følger

Så traff jeg Børge på den forsinkede sommerfesten i OAS i august. Han hadde med seg en kjekk liten boks, litt større enn en tjuepakning. Dette var den asynkrone USB DAC-en han hadde snakket om. Nå var den spilleklar. Om jeg ville låne en og prøve?

Jeg aksepterte tilbudet, på én betingelse: Det måtte være så enkelt at selv en digital amøbe som meg skjønte hvordan det skulle gjøres.

Digitalt enkelt

Noen dager etter dukker boksen opp i postkassa med bruksanvisning på et A4-ark. Steg for steg – intuitivt og til å begripe. Jeg løper og kjøper en USB Mini-B-kabel, fyrer opp PC-en, laster ned en «driver» og prøveversjonen av J-River Media Center, kobler opp – og er klar til å spille. Piece of cake!

I trygg forvissning om at DAC-en håndterer høyoppløselige musikkfiler i Flac og Wav-format opp til 24/192, raider jeg sjapper som linnrecords og gubemusic for det beste de har å by på. Skulle det være noen vits, fikk jeg plukke på øverste hylle!

Uavhengig av filformat og oppløsning må man stole på at DAC-en gjør jobben. Det er nemlig ingen indikator som viser hvilken bitrate og samplingfrekvens som faktisk gjengis. Dette er muligens en ulempe, men jeg tenker at jo enklere, desto bedre.

QNKTC

Og lyden, da?

Snart viste det seg at Helge Lien Trios «Natsukashii» er langt mer luftig, oppløst, detaljert og tredimensjonal i 24/192 Flac enn på vanlig CD. Dette er en innspilling jeg opplever som litt «ullen» og ikke like oppløst som mye annet gull Kongshaug har gravd ut under regnbuen i Nydalen. Men i highres-format låter den upåklagelig! Det samme gjelder klassiske innspilling gjort av Linn og Chandos, hvor formatet virkelig bringer deg inn i konsertsalen. Wav-filer i 96kHz fra Blue Coast Records imponerte med svært naturtro lyd. Klangen fra nylonstrengene på Gregory James’ akustiske gitar fikk meg til å mimre om tiden da jeg selv spilte, og det var tydelig å høre hvordan han noen ganger slår an strengene nærmere stolen for å oppnå en skarpere snert.

Parkert i blårøyken

Neste ut var en direkte sammenligning av Claire Martins låt «Black Coffee» i CD- og høyoppløselig versjon. Her ble CD-en parkert i blårøyken fra 24/96-utgaven. Det var mer av alt. Lydbildet vokste i alle retninger, instrumentklangen var rundere og mye mer naturtro, graden av oppløsning og detaljering økte dramatisk. Rett og slett klasseforskjell.

Notatene sier stikkordsmessig blant annet «tett, veldefinert bass, nøytral klangkarakter, veloppløst og detaljert uten tegn til skarphet. Kjapp, dynamisk spillestil». Det er fristende å benytte et sitat fra HiFi News som nettopp skrev om en nesten 20 ganger så dyr DAC at «I was enthralled by its super-cleanliness and complete lack of character». Også QNKTC slipper musikken gjennom slik jeg tror den var ment å skulle klinge, uten å legge til noe.

QNKTCQNKTCDAC vs DAC

Så rippet jeg noen CD-er inn på PC-en i Flac-format for å kunne sammenligne Børges DAC og den som sitter i min Meridian G08. Dette var en mye jevnere kamp. Den pågikk i mange runder, og endte til slutt med tiebreak og deretter matchball til Meridian. Begge serverer tett og kjapp bass og en topp med nydelig utklinging. Men briten vinner knepent ved å spille noe mer åpent og detaljert, med en varmere og rundere tone. Rett og slett mer raffinement. Men det skulle bare mangle – G08 har 24 bits oppsampling og hører hjemme i en helt annen prisklasse.

I teorien er det DAC-en som utgjør forskjellen, men kabler og drivverk vil også påvirke resultatet. QNKTC er i mitt oppsett koblet med forholdsvis rimelige USB- og RCA-kabler, mens CD-spilleren har langt mer kostbare (og formodentlig bedre) Nordost Frey XLR-kabler.

Konklusjon

Jeg har ingen erfaring med andre DAC-er, så jeg mangler sammenligningsgrunnlag. Det må understrekes. Men i forhold til CD opplever jeg lyden av hires-filer gjennom Børges QNKTC AB-1.2 som betydelig mer oppløst, detaljert og tredimensjonal. Det er mer rominformasjon i opptakene, og instrumentene klinger svært naturlig. Stemmer gjengis med større fylde.

Det er ikke snakk om så store forskjeller at jeg slutter å spille CD-er. Men kvalitetshevingen er merkbar! Til en pris på 970 kroner må dette være et røverkjøp. Det finnes naturligvis dyrere DAC-er som vi må forutsette leverer enda høyere lydkvalitet. Men inngangsbilletten til en høyoppløselig digital verden kan neppe bli særlig bedre og billigere enn dette!

QNKTC

Her er Børges egen beskrivelse av QNKTC AB-1.2:

Å gjøre digital til analog-konvertering kan sammenliknes med å fylle ut et bilde bak i et tegneserieblad. Mellom hver prikk må det tegnes en strek for at bildet dukker opp. Et digitalt lydsignal har prikker (samples) som ligger med fast avstand i tid langs X-aksen.DA-konverteren må oversette hver eneste digitale kode (hver prikk i eksemplet) til et spenningssignal langs Y-aksen. Den må også fylle ut signalet mellom hver prikk.

Denne prosessen i CD-spillere og DA-konvertere har to feilkilder som vanlig analog elektronikk som platespillere og forsterkere ikke har. Langs X-aksen dukker det opp tidsfeil som kalles jitter. Langs Y-aksen dukker det opp spenningsfeil som kalles kvantifiserings-støy. I tillegg er det viktig med god strømforsyning og generell analogelektronikk. Jitter likner litt på wow & flutter som platespillere lider av når platen ikke roterer med helt konstant fart.

AB-1.2 fra QNKTC bruker asynkron USB-overføring for å redusere jitter. Dette betyr i praksis at det er selve DA-konverteren som bestemmer tidspunktene hvor signalet oppdateres. Rett ved siden av DA-chippen sitter det to presise krystalloscillatorer, en for 44.1/88.2/176.4ksps og en for 48/96/192ksps. (kilosamples per second) Takten til krystallene er gitt av hvordan de fysisk er slipt og satt sammen, ikke av noe kontrollsignal. Derimot får PCen et kontrollsignal gjennom USB-kabelen som forteller den om den må sende flere eller færre samples. PCen er altså asynkron i forhold til DACen. DA-konverteren er klokke-master mens PCen blir klokke-slave. PCen er data-master, for det er der musikken er lagret.
QNKTC

Asynkron USB-overføring har en stor fordel sammenliknet med så godt som alle andre måter å overføre digital lyd på. Grunnen til det er at DA-konverteren kan generere et klokkesignal mye mer presist enn den kan regenerere det. S/PDIF (coax) og TOSLINK (optisk) fungerer på den måten at kilden (CD-drevet) er både data-master og klokke-master. Disse to signalene flettes sammen og sendes i samme retning på samme forbindelse. DA-konverteren må splitte de to signalene. Dette heter å regenerere klokken. Det samme er tilfellet med mange USB-teknologier. Det kreves kompleks analog elektronikk for å regenerere et klokkesignal. Og sjelden eller aldri vil en regenerator bli bedre enn en god oscillator. Mens et CD-drev kan ha en god klokke koblet til, og derfor gjøre regenereringen enklere, er det få, om noen, funksjoner inne i en moderne PC kjører med en takt på 44.1kHz, sampleraten til en CD-plate.

AB-1.2 fra QNKTC er unik ved at den er basert på åpen kildekode, akkurat som Linux. ASIO-driveren på PC-en er open source. Programvaren (firmware) som tar imot USB-signalet og sender det videre som digitallyd (I2S) til DA-konverteren er også open source. Selv skjematikken til elektronikken er open source. På HYPERLINK “http://www.qnktc.com” www.qnktc.com er det linker til mange websider som handler om oppbyggingen av DA-konverteren.

Det jobbes med å få på plass en generell Windows-driver. Inntil den er på plass, kan 24/192 nytes på Linux, Mac og utvalgte Windows-programmer gjennom ASIO-driveren. J-River Media Center og foobar2000 er to programmer som lar deg spille av 24/192 på Windows.

QNKTC AB-1.2

 

 

Egil Erlandsen

Leave a Reply

Your email will not be published. Name and Email fields are required.